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尿液,大自然的运动饮料
2022-10-20

2016年的一个晚上,野生动物生态学家Sophie Petit在南澳大利亚袋鼠岛宿营时,注意到一个不寻常的现象:一群糖蚁正聚集在她几小时前尿过的地方。令Petit惊奇的是,这些蚂蚁每夜都回来,寻找更多的尿。

一年后,在南澳大利亚大学莫森湖分校工作的Petit和另一位同事回到了袋鼠岛。这个大小和美国罗德岛相当的地方到处都是干燥的灌木和林地,容易着火的灌木生长在贫瘠的沙地上。这里也是成千上万只袋鼠的家园,并因此得名。

研究人员想知道蚂蚁到底从小便中得到了什么。除了水,尿液的主要化学成分是尿素。这是一种含氮化合物,所有生物都用它来制造蛋白质和其他生物分子。研究人员准备了几种溶液:一些含有与人类和袋鼠尿液相当的尿素浓度(2.5%),一些含有高达10%的尿素,还有一些只是糖水。随后,他们在夜晚将其倒在沙地上,等待糖蚁的到来。

经过一个月的观察,研究人员发现,尿素浓度越高,糖蚁越多。他们在日前出版的《澳大利亚生态学》上报告称,尽管名字叫糖蚁,但它们更喜欢尿素含量相对较低的袋鼠和人类尿液,而不是糖水。

更重要的是,在沙子干了很久之后,蚂蚁们每晚仍来到这里,持续了好几个星期。为寻找尿液残留物,它们甚至在沙子里挖了几英寸深的隧道。

虽然此前研究发现其他蚂蚁也会从尿液中获取氮,但这是首次观察到蚂蚁从沙子中挖掘干尿液。

Petit认为,蚂蚁寻找的是尿素,以便从中提取氮。袋鼠岛上的土壤“出了名地缺乏氮”,她解释说。

“尿液实际上是大自然的运动饮料。”俄克拉何马大学生态学家Michael Kaspari介绍说,尿液斑块对蚂蚁来说可能特别有价值。蚂蚁通常有固定的聚居地,因此可以反复利用附近相同的尿渍。“对于一个幸运的蚁群来说,一个排尿场产生的尿是一种持续不断的资源。”(宗华)

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